Economía

Berkshire Hathaway: así es el imperio de 400.000 millones de dólares de Warren Buffett

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Berkshire Hathaway (BRK-A) (BRK-B) era una compañía textil que luchaba por mantenerse a flote cuando en 1962 Warren Buffett decidió invertir en ella.

En la actualidad se ha convertido en un gigante de 400.000 millones de dólares. En palabras del propio Buffett, se trata de un “conglomerado en expansión que intenta crecer cada vez más”.

La cartera de Berkshire está compuesta por empresas muy variadas. Sin embargo, todas comparten una peculiaridad: Buffett afirma que intentan “maximizar el crecimiento del capital a largo plazo”.

El negocio de los seguros: la columna vertebral de la empresa

Tras adquirir la compañía National Indemnity en 1967, Berkshire se apoyó en sus negocios en el sector de los seguros para llevar adelante gran parte de su expansión.

A medida que Berkshire comenzó a crecer y diversificar sus negocios, la contribución a las ganancias generales de las operaciones en el sector de los seguros se redujo, por lo que actualmente representa el 26% e los ingresos totales de la compañía. Sin embargo, estas operaciones continúan siendo una parte importante del acceso de la compañía a un capital base permanente mediante la generación de lo que se conoce como “flotante”, un término que proviene del inglés “float”.

Warren Buffett hablando delante de una locomotora de BNSF. REUTERS/Rick Wilking

El “flotante” es el dinero que se recibe por adelantado pero que no se paga hasta más tarde. En los negocios de seguros de propiedades y accidentes de Berkshire las primas se cobran por adelantado pero las reclamaciones suelen pagarse años o décadas más tarde, lo cual permite invertir el “flotante”.

En la actualidad, el sector de seguros de Berkshire se compone de cuatro piezas claves: GEICO, una empresa de seguros de automóviles, General Re, una compañía de reaseguros, BH Reinsurance Group, un grupo que ofrece reaseguros retroactivos a través de subsidiarias, y BH Primary, una institución centrada en el sector comercial, liderada por la National Indemnity Co.

El negocio de seguros de propiedades y accidentes ha tenido que hacerle frente a varios problemas, como la bajada de las tarifas y la compresión de márgenes. Sin embargo, en 2016 tuvo un rendimiento sólido, sobre todo por la reaparición de GEICO. El año pasado, GEICO tuvo que hacerle frente a un aumento de las reclamaciones personales de autos debido a que los bajos precios de la gasolina que hicieron que las personas condujeran más, pero este año empezó a expandirse a nuevos negocios.

En 1990 el “flotante” de seguros de Berkshire ascendía a 1.600 millones de dólares pero en 2016 ya sumaba 91.600 millones de dólares. Ahora supera los 100.000 millones de dólares, dentro de los que se incluyen los 10.000 millones de dólares por el acuerdo de reaseguros con AIG (AIG).

La cartera de acciones

La cartera de inversiones de Berkshire representa las convicciones de Buffett a largo plazo.

A finales de 2016, alrededor del 60% de su cartera de acciones estaba volcada en cinco empresas: Wells Fargo (WFC), Coca-Cola (KO), IBM (IBM), American Express (AXP) y Apple (AAPL), una inversión que inició el año pasado y que ha seguido fortaleciendo.

El año pasado Buffett también hizo una gran apuesta por las aerolíneas, alejándose de su posición en el pasado. Aumentó significativamente sus inversiones en Delta (DAL), United Airlines (UAL) y American Airlines (AAL) al tiempo que agregó una gran participación en Southwest Airlines (LUV).

La expansión a empresas no aseguradoras

Berkshire ha evolucionado muchísimo desde sus primeros años, cuando la compañía estaba centrada en los seguros y se impulsaba gracias al extraordinario rendimiento en las inversiones. Ahora es un gran conglomerado que incluye diversos negocios que no pertenecen precisamente al sector de los seguros.

Los negocios en el sector ferroviario ahora representan el 22% de las ganancias de Berkshire. El Ferrocarril norteño de Burlington Santa Fe, que Berkshire adquirió en 2009 por 44.000 millones de dólares, es uno de los siete ferrocarriles principales de Norteamérica y asume el 17% de todo el transporte citadino. Berkshire ha estado invirtiendo con mucha fuerza en este negocio.

Las empresas de servicios públicos representan el 10% de las ganancias de Berkshire. BH Energy es propietaria de cuatro empresas en este sector que prestan servicios a clientes en 11 estados del Oeste y Medio Oeste de Estados Unidos, así como de dos compañías de distribución de electricidad en Inglaterra, dos gasoductos interestatales, un negocio de energía renovable y una firma de correduría de bienes raíces residenciales.

Las operaciones en el sector de la manufactura, servicios y ventas al por menor de Berkshire (MSR) representan el 35% de los ingresos totales e incluyen todo tipo de empresas, desde grupos de la industria de la repostería hasta compañías de jets. Entre esas empresas se encuentran: la cadena de suministro de alimentos McLane y compañías de manufactura como Lubrizol, especializada en productos químicos, Marmon, dedicada a las piezas industriales, Shaw Industries, dirigida a la fabricación de suelos, y Benjamin Moore, enfocada en las pinturas y revestimientos. Asimismo, ha adquirido compañías de servicios y venta al por menor como NetJets, See’s Candies, Borsheim Jewelry Company, The Pampered Chef y Oriental Trading Company, así como Duracell, el fabricante de baterías que incluyó recientemente, y la empresa productora de piezas aeroespaciales Precision Castparts, que Berkshire compró en 2015 por 37.000 millones de dólares.

Los negocios de financiación representan el 8% de sus ingresos y están dirigidos en gran medida a la construcción y financiación de viviendas, así como al arrendamiento de equipos de transportación. En este sector se incluyen empresas como Clayton Homes, UTLX, XTRA, y otros grupos de alquiler y financiamiento.

Sin embargo, el 60% del crecimiento de las ganancias de Berkshire en los últimos 20 años se ha debido a las adquisiciones, según Morgan Stanley.

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